Réfrigérateur écologique inventé par Albert Einstein

Réfrigérateur écologique inventé par Albert Einstein

Les réfrigérateurs modernes sont très nocifs pour l'environnement car ils fonctionnent en comprimant et en dilatant des gaz appelés fréons, qui contribuent puissamment au soi-disant effet de serre. À mesure que le niveau de vie augmente dans de nombreux pays en développement, de plus en plus de réfrigérateurs sont vendus, augmentant ainsi l'entrée dans l'atmosphère de ces gaz, encore plus nocifs que le dioxyde de carbone. Pour tenter de remédier à cette situation, Malcolm McCulloch, un ingénieur électricien d'Oxford qui se consacre aux technologies vertes, dirige un projet de trois ans visant à développer des mécanismes pouvant être utilisés sans électricité.

L'équipe qu'il dirige a fabriqué le prototype d'un réfrigérateur breveté en 1930 par le lauréat du prix Nobel et son collègue, le physicien atomique hongrois Leo Szilard.

La conception, qui n'utilisait que des gaz sous pression pour congeler les aliments, a été partiellement appliquée dans les premiers réfrigérateurs domestiques, mais la technologie a été abandonnée car des compresseurs plus efficaces ont gagné en popularité au milieu du siècle dernier.

Le modèle inventé par Einstein et Szilard ne nécessite pas de fréons et utilise à la place de l'ammoniac, du butane et de l'eau et profite du fait que les liquides bouillent à des températures plus basses lorsque la pression de l'air est plus basse.

«Au sommet du mont Everest, l'eau bout à une température bien inférieure à celle requise lorsque vous êtes au niveau de la mer», explique McCulloch.

D'un côté se trouve l'évaporateur, un récipient contenant du butane. «Si de la vapeur y est introduite, elle abaisse la température à laquelle l'eau bout et, ce faisant, vole l'énergie de l'environnement, ce qui produit l'effet de refroidissement», ajoute le scientifique. McCulloch estime que la conception originale d'Einstein et Szilard n'était pas très efficace, mais si la conception est améliorée et que d'autres gaz sont utilisés, il sera possible de quadrupler leur efficacité.

L'expert britannique veut pousser l'idée plus loin: la seule énergie dont le réfrigérateur a besoin est de chauffer une pompe et McCulloch a travaillé sur la possibilité d'utiliser l'énergie solaire pour cela.

Le scientifique d'Oxford n'est cependant pas le seul à travailler actuellement sur le développement de réfrigérateurs écologiques. Les ingénieurs d'une petite entreprise de Cambridge appelée "Camfridge" ont commencé à utiliser des champs magnétiques pour le refroidissement.

"Notre réfrigérateur fonctionne de la même manière (à ceux qui fonctionnent avec des compresseurs à gaz), sauf qu'au lieu d'utiliser un gaz, nous utilisons un champ magnétique et un alliage métallique spécial", a déclaré le PDG de cette société, Neil, au journal. Wilson.

Selon Wilson, «lorsque le champ magnétique s'approche de l'alliage, c'est comme lorsque le gaz est comprimé et lorsque le champ magnétique s'éloigne, cela équivaut à son expansion. C'est un effet similaire à celui des élastiques: quand on les étire, ils chauffent, mais quand ils se contractent, ils refroidissent ».

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