Un jeune Irlandais remporte le Google Science Award pour avoir développé une méthode d'extraction de microplastiques des océans

Fionn Ferreira a reçu le prix Google Science Fair (50 mille euros pour le meilleur projet pour les jeunes de 13 à 18 ans) pour le développement d'une méthode de magnétisation (et de récupération) de particules plastiques . Une méthode capable de récupérer 85% des microplastiques.

Les microplastiques font partie des polluants les plus courants sur la planète et représentent un risque probable pour la santé humaine.

Le développement d'une méthode innovante de traitement des eaux usées de microplastiques a permis à Fionn Ferreira, un amateur de science irlandais de 18 ans, de recevoir le prestigieux prix Google Science Fair, doté de 50000 euros et réservé aux meilleurs. innovations des garçons et des filles entre 13 et 18 ans.

Le jeune scientifique a exploité le processus de polarisation d'un liquide soumis à un champ magnétique (dit ferrofluide) pour capturer jusqu'à 85% de fragments de plastique microscopiques immergés dans une solution aqueuse. Une innovation née et élevée dans les murs intérieurs de Fionn, qui vit dans l'une des villes côtières les plus reculées d'Irlande, Ballydehobm, dans le comté de Cork.

Fionn a profité de l'intuition d'un autre chercheur, Arden Warner, physicien au Fermi National Accelerator Laboratory de Chicago, auteur d'une étude dans laquelle il argumentait la possibilité d'utiliser de la poudre de magnétite, un oxyde de fer présent dans la nature et inoffensif. pour les êtres vivants, pour nettoyer l'eau contaminée par les déversements d'hydrocarbures.

Le procédé développé par Warner permet de récupérer environ 98% de l'huile une fois celle-ci magnétisée . Fionn a pensé appliquer le même principe également aux microplastiques qui, comme l'huile, ne sont pas polarisés et ont donc tendance à être miscibles.

Le jeune Irlandais a testé sa théorie sur 10 des types de plastiques les plus courants (HDPE, époxy, LDPE, nylon, PET, polyester, PS, PP, PVC et aussi sur les fibres synthétiques produites par les tissus après un cycle de lavage): Après avoir inséré les microplastiques (particules de moins de 5 mm de diamètre) dans l'eau, il a d'abord ajouté un composé huileux puis la poudre de magnétite. Après avoir prélevé les taches d'huile magnétisées, Fionn a analysé les échantillons à l'aide d'un spectromètre (fait maison) et d'un microscope numérique: l'eau a été «nettoyée» en moyenne à 87,6% ± 1,1% des microplastiques précédemment ajoutés.

Une innovation qui pourrait être appliquée comme un système de filtration efficace et économique des eaux usées des villes et des installations industrielles: les microplastiques sont aujourd'hui l'un des principaux problèmes de pollution des rivières et des océans et une menace pour la santé des animaux et des humains.

Bien que l'influence que les microparticules de plastique peuvent avoir sur la santé humaine soit encore inconnue, plusieurs études ont montré que ces substances font de plus en plus partie de notre alimentation. Une étude du WWF début juin avait calculé que chaque consommateur pouvait ingérer en moyenne 50 000 particules de plastique par an (la plupart contenues dans des bouteilles en plastique), l'équivalent d'une carte de crédit (5 grammes) chaque semaine.

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