Trois grands constructeurs européens travaillent sur un avion de passagers hybride

Avion de passagers hybride E-Fan X

Airbus, Siemens et Rolls-Royce travaillent ensemble pour développer l'E-Fan X, un avion qui combine des moteurs électriques avec des moteurs traditionnels.

Dans le transport routier, les voitures hybrides se sont avérées être un bon premier pas vers l'électromobilité. Alors pourquoi ne pourrait-il pas l'être aussi dans l'aviation? Un défi auquel sont aujourd'hui confrontées trois grandes entreprises: Airbus, Siemens et Rolls-Royce, qui ont décidé de travailler ensemble pour construire le premier avion de passagers hybride d'Europe. Le projet a été baptisé E-Fan X et devrait bientôt voir le jour avec son premier prototype, avec l'intention de le rendre pleinement expérimental en 2020. « Nous considérons la propulsion électrique comme une technologie incontournable pour l'avenir de l'aviation», déclare Paul Eremenko, directeur technique d'Airbus, dans un communiqué de presse.

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La base technologique de départ est celle d'un avion BAe 146, un avion utilisé pour les trajets moyens et courts en Grande-Bretagne. Le projet prévoit de remplacer l'une des quatre turbines à réaction par un système de propulsion électrique de 2 MW. La version hybride, capable d'accueillir entre 50 et 100 passagers, produirait de l'électricité grâce à une turbine à l'intérieur de l'avion et une batterie au lithium de 2 MW fournirait l'énergie nécessaire au décollage et à la phase de gain d'altitude.

Mais il y a de nombreuses étapes avant d'arriver sur le marché. Le premier prototype d'avion hybride de passagers sera essentiellement utilisé pour étudier les défis posés par les systèmes de propulsion à haute puissance: des effets thermiques à la gestion de la poussée électrique, des effets de l'altitude à la compatibilité électromagnétique. Roland Busch, directeur technique de Siemens, ajoute: "En avril 2016, notre collaboration avec Airbus nous a permis d'ouvrir un nouveau chapitre de la mobilité électrique. Avec le développement de la propulsion électrique pour les avions, nous ouvrons de nouvelles perspectives pour notre entreprise, mais aussi pour nos clients et la société. Le partenariat E-Fan X nous permet désormais de passer à l'étape suivante pour démontrer les performances de ces technologies en vol. Si les premiers essais sont satisfaisants, le prototype pourrait ajouter un deuxième moteur électrique ».

Ce n'est pas le seul projet à cet égard. De l'autre côté de l'océan, les entreprises s'efforcent de placer les États-Unis à l'avant-garde de l'aviation alimentée par batterie: Zunum Aero, basé à Kirkland, dans l'État de Washington, affirme travailler sur un avion électrique hybride de 12 places. L'initiative implique de grands partenaires tels que Boeing, JetBlue Technology Ventures et le Département du commerce des États-Unis.

La startup américaine Wright Electric développe également un avion 100% électrique de 150 places.

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