Des vers qui mangent du plastique et peuvent biodégrader le polyéthylène

© César Hernández / CSIC

Le ver de cire mange du polyéthylène, l'un des plastiques les plus résistants, qui est utilisé pour fabriquer une grande partie des contenants et des sacs. La découverte, par un chercheur du CSIC, est la première à trouver une réponse dans la nature pour dégrader un matériau qui, dans les seuls sacs en plastique, génère 100 000 tonnes de déchets chaque année qui peuvent mettre jusqu'à 400 ans à se décomposer.

Federica Bertocchini, chercheuse à l'Institut de Biomédecine et Biotechnologie de Cantabrie, a découvert cette particularité par hasard et grâce à son amour de l'apiculture . Ainsi, lorsqu'il a vu un jour que ses rayons étaient pleins de vers, il a décidé de les retirer et de les placer dans un sac en plastique d'où, peu de temps après, les insectes s'étaient échappés. «J'ai vérifié que le sac était plein de trous. Il n'y avait qu'une seule explication: les vers les avaient créés et ils s'étaient échappés là-bas. À ce moment-là, ce projet a commencé ».

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© César Hernández / CSIC

Après la découverte, et en coordination avec Paolo Bombelli et Chris Howe, chercheurs de l'Université de Cambridge, ils ont commencé des expériences pour vérifier l'efficacité des vers de cire pour dégrader le polyéthylène. Et il s'est avéré que c'était beaucoup: une centaine de vers dégradent jusqu'à 92 milligrammes de ce plastique commun et résistant en seulement 12 heures . «C'est vraiment très rapide», déclare Bertocchini.

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Au cours de l'enquête, il a également été vérifié que les cocons eux-mêmes dégradent le polyéthylène par contact, ils essaient maintenant de découvrir les raisons de cette qualité, qui, dans un premier temps, sont attribuées à la similitude de la composition de la cire et du polyéthylène. . «Nous ne connaissons toujours pas les détails de la biodégradation, mais il est possible qu'une enzyme le fasse. L'étape suivante consiste à le détecter, à l'isoler et à le produire in vitro à l'échelle industrielle. Nous pouvons donc commencer à éliminer efficacement ce matériau très résistant. "

Au fur et à mesure que le chercheur avance, les vers pourraient offrir une alternative pour éliminer ces restes, ce qui jusqu'à présent a été fait avec de longs processus de dégradation qui nécessitent l'utilisation d'acides corrosifs. Face à eux, cette réponse de la nature peut contribuer à freiner les déchets de polyéthylène, matériau à partir duquel 80 millions de tonnes sont produites annuellement , dont beaucoup pour les sacs plastiques. On estime que chacun de nous en utilise environ 230 par an. Savez-vous combien de temps chacun d'eux met à se dégrader? Ceux en polyéthylène de faible intensité jusqu'à 100 ans et quatre siècles dans le cas des sacs les plus denses .

Plus d'informations à la SCCI.

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