Cette ferme autonome est conçue pour produire de la nourriture sans ouvriers humains

Depuis deux ans et demi, Iron Ox travaille au perfectionnement de ses robots agricoles pour travailler dans ses fermes couvertes. Après avoir testé ses systèmes pour la première fois à petite échelle, la société a lancé sa première ferme de production entièrement autonome , avec l'intention de commencer à commercialiser ses produits très prochainement.

Aujourd'hui, cette ferme cultive un grand nombre de légumes-feuilles, y compris la romaine, la laitue française et le chou frisé, ainsi que le basilic, la coriandre et la ciboulette.

L'un des robots qui s'occupe de ces plantes est Angus, une machine de 450 kg capable de soulever et de déplacer les énormes boîtes hydroponiques dans lesquelles le produit pousse, et le bras robotique d'Iron Ox pour le récolter.

Comme le fait remarquer Brandon Alexander, co-fondateur et PDG d'Iron Ox, la configuration actuelle peut produire environ 26000 plantes par an et équivaut à une ferme en plein air avec un total d' un hectare , à la différence que c'est évidemment en un espace intérieur et est beaucoup plus efficace.

Alexander et son partenaire et co-fondateur Jon Binney ont décidé de faire des recherches sur l'agriculture en intérieur après avoir travaillé dans d'autres sociétés de robotique (pour Alexander qui comprend un passage chez Google X) où l'accent était souvent davantage mis sur la création de technologies innovantes. , au-delà de la façon dont ces robots pourraient être utilisés.

« Nous avions vu beaucoup de nouveautés en robotique et nous voulions en profiter», m'a-t-il dit. Et tandis que l'équipe fondatrice envisageait de se lancer dans la logistique des entrepôts ou les drones, elle a finalement opté pour l'agriculture car, comme le souligne Alexander, elle souhaitait non seulement créer une bonne entreprise, mais aussi créer un bien social.

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Aujourd'hui, la plupart des légumes à feuilles vertes (le type de produit sur lequel Iron Ox se concentre) aux États-Unis sont cultivés en Californie et en Arizona, en particulier pendant les mois d'hiver, quand il fait plus froid ailleurs. du pays. Cela signifie qu'une laitue romaine qui est vendue sur la côte Est, d'ici le mois de janvier, aura sûrement parcouru 3 200 km pour s'y rendre. " C'est pourquoi nous voulons grandir à l'intérieur", a déclaré Alexander. " Nous pouvons décentraliser les fermes."

Cela aide également qu'une ferme hydroponique intérieure puisse atteindre jusqu'à 30 fois le rendement d'une ferme extérieure au cours d'une année, mais en utilisant beaucoup moins d'espace.

Cependant, pour arriver à ce stade où Iron Ox peut exploiter une ferme autonome, il faut beaucoup de travail et d'ingénierie. Le défi le plus difficile, a déclaré Alexander, consistait à amener le bras robotique à voir les plantes à travers ses caméras à 360 degrés, puis à gérer l'opération de récolte pour récolter le produit, qui n'est pas toujours uniforme. Et pour exécuter cette opération de manière autonome, il faut évidemment le faire efficacement.

Angus, le plus grand robot qui collecte des boîtes jusqu'à 360 kg dans lesquelles le produit est cultivé, les transportant vers le bras robotique, prend également un certain temps pour exécuter correctement ces tâches. Après tout, vous ne voudriez pas déplacer cette charge trop rapidement ou vous devrez finir par collecter pas mal d'eau.

Tout cela, y compris le système qui surveille les plantes, leur croissance, les capteurs qui les surveillent et leur système hydroponique, est contrôlé à partir d'un service basé sur le cloud qui indique aux robots quand il est temps de récolter et quelles opérations effectuer. Après réception des commandes, les robots effectuent ces tâches de manière autonome.

D'autre part, le problème qui a le plus surpris l'équipe était que la gestion d'une ferme hydroponique avec uniquement un éclairage LED continue de générer des factures d'électricité trop chères pour cultiver des cultures rentables. À l'avenir, Iron Ox pariera donc sur des serres traditionnelles complétées par un éclairage LED à haut rendement.

Cela signifierait que l'équipe ne peut pas construire ces fermes autonomes dans la ville, car vous ne pouvez pas empiler un groupe de serres les unes sur les autres. Mais comme l'a souligné Alexander, même si vous devez être à 30 km de la ville, même cela est bien mieux que d'expédier des produits dans un supermarché situé à des milliers de kilomètres.

Comme Alexander l'a souligné, l'équipe a passé beaucoup de temps à parler aux agriculteurs et aux chefs pour savoir ce dont ils avaient besoin. Il s'est avéré que les agriculteurs se plaignaient surtout de leur incapacité à trouver du travail. Et ce n'est pas une surprise. La pénurie de main-d'œuvre dans l'industrie agricole commence à devenir un problème majeur pour les agriculteurs, en particulier dans des États comme la Californie. Quant aux chefs, ce qu'ils recherchaient le plus, c'était la qualité, bien sûr, mais aussi un approvisionnement constant.

Le plan consiste maintenant à commencer à vendre les produits de la première ferme, puis à évoluer vers des emplacements de plus en plus grands au fil du temps. Iron Ox a maintenant l'argent pour le faire, après avoir levé plus de 5 millions de dollars, y compris une ronde de 3 millions de dollars annoncée plus tôt cette année.

Plus d'informations: ironox.com

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