Le pergélisol de l'Arctique fond 70 ans plus tôt que prévu?

Des recherches du laboratoire du pergélisol de l'Université d'Alaska ont montré que la vitesse à laquelle le pergélisol fond est jusqu'à 240% plus rapide qu'il y a 40 ans.

La fonte du pergélisol arctique donne naissance à des paysages thermocarstiques caractérisés par un affaissement du sol et des zones marécageuses.

Le pergélisol arctique fond 70 ans à l'avance: selon une étude menée par le Laboratoire du pergélisol de l'Université de l'Alaska, les taux de fonte des sols gelés observés dans certaines stations d'étude sont déjà actuellement plus élevés que ceux prédits par la recherche scientifique plus tôt pour 2090 .

L'étude, publiée dans la revue Geophysical Research Letters, porte sur une bande de pergélisol arctique dans le nord du Canada: selon les chercheurs, les étés anormaux enregistrés entre 2003 et 2016 ont déclenché des mécanismes de fusion non anticipés par d'autres études scientifiques. En seulement 12 ans, la calotte glaciaire observée fondrait à un taux entre 150% et 240% plus rapide qu'en 1979-2000.

Lorsque le pergélisol fond, le paysage change radicalement, donnant lieu au phénomène dit de thermocarsisme: le sol s'enfonce et ce qui paraissait autrefois une plaine homogène se transforme en une alternance articulée de lacs, de mares d'eau, de marécages et de petits monticules. Des chercheurs canadiens ont enregistré des profondeurs allant jusqu'à 90 cm aux trois sites de surveillance dispersés dans plus de 700 km de pergélisol arctique nord-américain.

Les pics de chaleur atteints au cours de plusieurs étés anormaux au début des années 2000 seraient la principale cause de la fonte prématurée du pergélisol: selon les chercheurs canadiens, la couche supérieure du pergélisol serait plus sensible aux températures hors saison. La dissolution conduit à la germination de la végétation, qui à son tour provoque une accumulation de chaleur à la surface.

Lorsque le pergélisol fond, il expose également à l'atmosphère toute la matière biologique piégée sous la glace pérenne qui se décompose rapidement et libère de grandes quantités de CO2 et de méthane dans l'atmosphère, exacerbant ainsi le problème du réchauffement climatique.

Des recherches récentes de l'Université Harvard ont montré que la dissolution du pergélisol arctique libère 20 fois plus d'oxyde nitreux dans l'atmosphère que prévu . C'est l'un des principaux gaz à effet de serre, capable de retenir la chaleur de la Terre même 300 fois plus que le dioxyde de carbone.

L'étude de l'Université de l'Alaska note également que la dissolution du pergélisol cause des dommages directs aux ressources humaines et aux infrastructures: l'effondrement des terres et l'émergence des zones humides provoquent l'effondrement des maisons et des stations de recherche dans plusieurs zones de Alaska, Canada et Russie.

Récemment, le gouvernement des États-Unis a fermé la route de 92 km qui traverse le parc national de Denali, en Alaska, car elle a été construite sur un terrain qui s'enfonce lentement, ce qui rend la circulation dangereuse.

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